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古代男女地位不平等,在印度許多女性沒有權力決定自己的未來,而是由家長指定許配給人,甚至是被賣掉以換取傢妝。古代各主要宗教雖然都重視家庭的和諧,但男女的地位還是有別,只允許男性出家擔任最高階級的聖職人員。舉例而言,天主教的修女沒有領受聖秩聖事,不屬於聖職人員;伊斯蘭教在責備離婚的前提下,許可丈夫口頭說三次休妻即可離婚,妻子則沒有這種權力。

隨著佛教僧團的發展,養育悉達多太子長大的姨母大愛道,在她九十歲、丈夫淨飯王過世的那一年,帶著大批釋迦族的女子向佛陀請求出家,她說:「我聞女人精進,可得沙門四道,願得受佛法律。我以居家有信,欲出家為道。」佛陀考量當時印度的社會背景以及安全、食宿等議題,向大愛道表示女性在家學佛即可,精進修行則證果並不因在家、出家而有差別。

大愛道並不死心,三次向佛陀請求出家加入僧團,但佛陀則教她們自行在家清淨修行。直到大愛道一百歲、佛陀六十歲的那年,大愛道再次率領大批釋迦族的女子,自行剃去頭髮、披起袈裟以示決心,步行二百多公里追趕佛陀到毘舍離城附近的大林重閣講堂,請求出家,仍未獲得佛陀同意。

這時大愛道以百歲的年紀,長途奔波、蓬頭垢面,疲憊不堪地在重閣講堂的門外哭泣,讓當時二十五歲的阿難尊者深為不捨,於是阿難尊者在僧團中向佛陀極力主張讓女性出家,並反問佛陀女性出家是否可現證初果至四果?佛陀則回答女性出家的確也可現證初果至四果。在阿難尊者的大力鼓吹下,佛陀最後同意讓女性出家,大愛道即成為僧團的第一位比丘尼。

佛教突破傳統讓女性出家,在當時印度的社會造成非議,許多男士對此相當不滿,外道也以此攻擊佛教,因此有所謂女人出家導致正法早滅五百年的說法。然而,在精進修行之下,眾多的比丘尼先後也都證了阿羅漢果,成為人天的榜樣。在當今男女平權的時代,佛教讓女性出家不僅比其他主要宗教來得進步,也造就了為數眾多的優秀比丘尼,為佛法的流傳作出了重要的貢獻。

《增壹阿含經》〈比丘尼品 5〉即記載了佛世僧團中知名的比丘尼,在那個女權低落的時代,有的人是被逼婚而求出家,有的遇人不淑後出家,有的是家人死了後出家,也有許多純粹是為了尋求真理而出家,不管她們的背景如何,在修行上都有極高的成就,也都成為後世佛弟子的榜樣。
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
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